Mystère de 70 ans résolu: les pierres en mouvement de Death Valley

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Mystère de 70 ans résolu: les pierres en mouvement de Death Valley

Par Good News Network - 29 août 2014

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Des centaines de rochers - certains pesant jusqu'à 700 livres (320 kg) - jonchent la surface d'un lac asséché dans la vallée de la mort, qui ont étrangement traversé le sol, laissant des sentiers qui peuvent s'étirer sur des centaines de mètres.

Le mystère a dérouté les scientifiques depuis les années 1940 parce que les pierres peuvent rester pendant une décennie sans bouger. Personne ne les a réellement vus en mouvement - jusqu'à présent.

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Dans un article publié dans la revue PLOS ONE le 27 août, une équipe dirigée par la Scripps Institution of Oceanography, UC San Diego, le paléobiologiste Richard Norris rapporte des observations de première main du phénomène.

Norris ne s'attendait pas à l'origine à voir des mouvements en personne, ils ont donc décidé de surveiller les roches à distance en installant une station météo à haute résolution capable de mesurer les rafales à des intervalles d'une seconde et d'installer 15 roches avec des unités GPS activées par le mouvement sur mesure . (Le National Park Service ne leur a pas permis d'utiliser des roches indigènes, alors ils ont apporté des roches similaires d'une source extérieure.) L'expérience a été mise en place à l'hiver 2011 avec la permission du Park Service. Puis - dans ce que Ralph Lorenz du Laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins, l'un des auteurs de l'article, soupçonnait d'être `` l'expérience la plus ennuyeuse de tous les temps '' - ils ont attendu que quelque chose se passe.

Mais en décembre 2013, Norris et le co-auteur et cousin Jim Norris sont arrivés à Death Valley pour découvrir que le lit du lac (également appelé `` playa '') était recouvert d'un étang d'eau de sept centimètres (trois pouces) de profondeur. Peu de temps après, les rochers ont commencé à bouger.

'La science a parfois un élément de chance', a déclaré Richard Norris. `` Nous nous attendions à attendre cinq ou dix ans sans que rien ne bouge, mais seulement deux ans après le début du projet, nous nous trouvions juste au bon moment pour le voir se produire en personne. ''

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Autoportrait de Jim Norris

Leurs observations montrent que le déplacement des roches nécessite une combinaison rare d'événements. Premièrement, la surface se remplit d'eau, qui doit être suffisamment profonde pour former de la glace flottante pendant les nuits froides d'hiver mais suffisamment peu profonde pour exposer les roches. Au fur et à mesure que les températures nocturnes chutent, l'étang gèle pour former de minces feuilles de glace «vitrée», qui doivent être suffisamment minces pour se déplacer librement mais suffisamment épaisses pour maintenir leur résistance. Les jours ensoleillés, la glace commence à fondre et à se diviser en grands panneaux flottants, que des vents légers traversent la playa, poussant des rochers devant eux et laissant des sentiers dans la boue molle sous la surface.

'Le 21 décembre 2013, la débâcle s'est produite vers midi, avec des bruits de craquement et de craquement venant de toute la surface de l'étang gelé', a déclaré Richard Norris. `` J'ai dit à Jim: 'C'est ça!' '

Il s'est avéré que les roches se déplaçaient sous des vents légers et de la glace de moins de 3 à 5 millimètres (0,25 pouce) d'épaisseur. Les roches ne se déplaçaient que de quelques pouces par seconde (2 à 6 mètres par minute), une vitesse presque imperceptible à distance et sans points de référence fixes. Cela signifie que les touristes auraient pu voir cela se produire sans s'en rendre compte.

'Il est vraiment difficile de mesurer qu'un rocher est en mouvement si tous les rochers qui l'entourent se déplacent également', a déclaré Norris.

(REGARDER la vidéo ci-dessous, ou LIS plus à Scripps Institution of Oceanography)

Photo: Scripps Institution of Oceanography

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