La «dépression» peut-elle être bonne pour vous? Un regard éclairé sur «l’épidémie»

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Par le Dr Neel Burton, psychiatre à l'Université d'Oxford

La plupart des gens considèrent la dépression comme un trouble mental, c'est-à-dire une maladie biologique du cerveau. Ici, je soutiens que le concept de dépression en tant que trouble mental a été inutilement étendu pour inclure toutes sortes de souffrances humaines et, plus controversé, que la «dépression» peut même être bonne pour nous - une idée que j'ai abordée pour la première fois dans mon livre La signification de la folie .


Bon nombre des personnes les plus créatives et les plus perspicaces de la société souffrent ou souffrent de dépression ou d'un état qui peut avoir été diagnostiqué comme une dépression. Ils comprennent les politiciens Winston Churchill et Abraham Lincoln; les poètes Emily Dickinson, Sylvia Plath et Rainer Maria Rilke; les penseurs William James, Isaac Newton, Friedrich Nietzsche et Arthur Schopenhauer; et les écrivains Charles Dickens, William Faulkner, Graham Greene, Leo Tolstoy et Tennessee Williams, entre autres.

Commençons par penser très largement au concept de dépression. Dans les sociétés traditionnelles, la détresse humaine est plus susceptible d'être considérée comme un indicateur de la nécessité de traiter d'importants problèmes de la vie plutôt que comme un trouble mental nécessitant un traitement professionnel, et pour cette raison, le diagnostic de dépression est par conséquent moins courant.

Dans les sociétés modernes comme le Royaume-Uni et les États-Unis, les gens parlent de dépression plus facilement et plus facilement. En conséquence, ils sont plus susceptibles d'interpréter leur détresse en termes de dépression et également plus susceptibles de rechercher un diagnostic de la maladie. Dans le même temps, des groupes ayant des intérêts particuliers tels que les sociétés pharmaceutiques et les experts en santé mentale promeuvent la notion de bonheur saccharine comme état naturel par défaut et de détresse humaine comme trouble mental.

Le concept de dépression en tant que trouble mental peut être utile pour les cas les plus graves et insolubles traités par les psychiatres hospitaliers, mais probablement pas pour la majorité des cas, qui, pour la plupart, sont bénins et de courte durée et faciles à interpréter en termes des circonstances de la vie, de la nature humaine ou de la condition humaine.


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Une autre explication (non mutuellement exclusive) des importantes variations géographiques de la prévalence de la dépression peut résider dans la nature des sociétés modernes, qui sont devenues de plus en plus individualistes et séparées des valeurs traditionnelles. Pour de nombreuses personnes vivant dans notre société, la vie peut sembler à la fois étouffante et lointaine, solitaire même et surtout parmi les multitudes, et non seulement dénuée de sens mais absurde. En codant leur détresse en termes de trouble mental, notre société peut sous-entendre subtilement que le problème ne réside pas avec elle-même mais avec eux, individus fragiles et défaillants qu'ils sont. Bien sûr, beaucoup de gens préfèrent adhérer à cette explication réductrice et physicaliste plutôt que, vraisemblablement, de confronter leur angoisse existentielle. Mais penser au malheur en termes de maladie ou de déséquilibre chimique peut être contre-productif, car cela peut nous empêcher d'identifier et de traiter les problèmes psychologiques ou de vie importants qui sont à la base de notre détresse.


Tout cela ne veut pas dire que le concept de dépression en tant que trouble mental est faux, mais seulement que le diagnostic de dépression a été trop étendu pour inclure bien plus que la simple dépression, le trouble mental. Si, comme la majorité des pathologies, la dépression pouvait être définie et diagnostiquée en fonction de sa pathologie - c'est-à-dire en fonction de sa cause ou de son effet physique, ou d'un critère objectif tel qu'une prise de sang ou une scintigraphie cérébrale - un tel état de fait n'aurait pas pu surgir. Pour cette raison en particulier, le concept de dépression en tant que trouble mental a été accusé d'être à peine plus qu'une poubelle construite socialement pour toutes sortes de souffrances humaines.

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La dépression, en fait, peut conférer un avantage adaptatif important à l'espèce humaine.

Quel avantage adaptatif important la position dépressive pourrait-elle conférer? Tout comme la douleur physique a évolué pour signaler une blessure et pour prévenir d'autres blessures, la position dépressive peut avoir évolué pour nous éloigner de situations pénibles, dommageables ou futiles. Le temps, l'espace et la solitude qu'offre l'adoption de la position dépressive nous empêche de prendre des décisions irréfléchies, nous permet d'avoir une vue d'ensemble, et - dans le contexte d'être un animal social - de réévaluer nos relations sociales, de penser à ceux qui sont importants pour nous et se rapportent à eux de manière plus significative et avec une plus grande compassion. En d'autres termes, la position dépressive peut avoir évolué comme un signal que quelque chose ne va vraiment pas et doit être traité et changé ou, du moins, traité et compris.


Parfois, nous pouvons devenir tellement immergés dans la banalité de notre vie quotidienne que nous n'avons plus le temps de penser et de ressentir de nous-mêmes, et ainsi perdre de vue notre image dans son ensemble. L'adoption de la position dépressive peut nous forcer à nous débarrasser de l'optimisme polyanien et des lunettes teintées de rose qui nous protègent de la réalité, prendre du recul, réévaluer et prioriser nos besoins, et formuler un plan modeste mais réaliste pour y répondre .

Bien que l'adoption de la position dépressive puisse servir un objectif aussi banal, elle peut également nous permettre de développer une perspective plus raffinée et une compréhension plus profonde de nous-mêmes, de nos vies et de la vie en général. D'un point de vue existentiel, l'adoption de la position dépressive nous oblige à prendre conscience de notre mortalité et de notre liberté, et nous met au défi d'exercer cette dernière dans le cadre de la première. En relevant ce défi difficile, nous pouvons sortir du moule qui nous a été imposé, découvrir qui nous sommes vraiment et, ce faisant, commencer à donner un sens profond à nos vies. Pour citer Marcel Proust, lui-même souffrant de dépression, «le bonheur est bon pour le corps, mais c'est le chagrin qui développe les forces de l'esprit.»

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Vous voyez, les personnes en position dépressive sont souvent stigmatisées comme des «échecs» ou des «perdants». Bien sûr, rien ne peut être plus éloigné de la vérité. Si ces personnes sont dans une position dépressive, c’est probablement parce qu’elles ont trop essayé ou fait trop d’efforts - si fort et tellement qu’elles se sont rendues «malades de la dépression».

En d'autres termes, si ces personnes sont dans une position dépressive, c'est parce que leur monde n'était tout simplement pas assez bon pour elles. Ils voulaient plus, ils voulaient mieux et ils voulaient différent, pas seulement pour eux-mêmes, mais pour tous ceux qui les entouraient.

Donc, s'ils sont des échecs ou des perdants, c'est uniquement parce qu'ils placent la barre beaucoup trop haut. Ils auraient pu tout balayer sous le tapis et prétendre, comme beaucoup de gens le font, que tout va pour le mieux dans le meilleur des mondes possibles. Mais contrairement à beaucoup de gens, ils avaient l'honnêteté et la force d'admettre que quelque chose n'allait pas, que quelque chose n'allait pas tout à fait. Donc, plutôt que d'être des échecs ou des perdants, ils sont juste le contraire: ils sont ambitieux, ils sont véridiques et ils sont courageux. Et c’est précisément pourquoi ils sont tombés «malades».

Leur faire croire qu'ils souffrent d'un déséquilibre chimique dans le cerveau et que leur rétablissement dépend uniquement ou même principalement de pilules à éclater, c'est leur faire une grande défaveur.

Cela leur refuse la précieuse opportunité non seulement d'identifier et de résoudre les problèmes importants de la vie, mais aussi de développer une appréciation plus profonde et plus raffinée d'eux-mêmes et du monde qui les entoure - et donc de leur refuser la possibilité de réaliser leur plus haut potentiel en tant qu'êtres humains.

Dr Neel Burton est l'auteur de Sortir de la dépression , La signification de la folie , et d'autres livres. Extraits réimprimés avec permission, l'article original peut être lu dans son intégralité à La psychologie aujourd'hui .

(Photo présentée par bandita, licence CC)

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