Des descendants d'esclaves et de propriétaires d'esclaves se lient à la plantation de Caroline du Sud où ils partagent leur passé douloureux

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Les descendants d'esclaves et de propriétaires d'esclaves ont trouvé l'amitié, la réconciliation et la sagesse en se rencontrant pour des réunions d'un week-end dans la plantation de Caroline du Sud où ils partagent un passé douloureux.

Tous les cinq ans, les ancêtres des esclaves qui ont travaillé dur dans la plantation Middleton Place à Charleston, en Caroline du Sud, se réunissent avec les parents de la famille d'esclaves de la plantation pour un séjour de deux jours.


Ensemble, les invités partagent les repas, visitent la maison et les jardins et écoutent des conférences sur la vie de leurs ancêtres dans la plantation.

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Plus de 3 500 esclaves ont travaillé dans les 19 plantations de la famille Middleton en Caroline du Sud au cours des 18e et 19e siècles. La plantation est maintenant un monument historique national, qui abrite les plus anciens jardins paysagers d'Amérique et attire environ 120 000 touristes par an.

La première réunion a eu lieu en 2006 après qu'un descendant d'une plantation afro-américaine a proposé que les réunions séparées tenues pour les descendants blancs et noirs soient réunies en un seul événement. La deuxième réunion a eu lieu en 2011 et la troisième en 2016 a réuni 300 descendants.


Rose Morton, 66 ans, employée à la poste à la retraite, a assisté à la première réunion après avoir découvert que ses ancêtres avaient été réduits en esclavage dans la plantation.

Photo de groupe des invités à la réunion de 2006. Photo par SWNS.

«Quand ma mère est décédée en 2000, c'est à ce moment-là que j'ai voulu trouver de la famille. J'ai commencé à faire des recherches en ligne, à visiter les archives de l'Alabama et à rechercher des documents publics. J'ai découvert que nous étions de Middleton Place », a déclaré Morton.


L'arrière-grand-père de Morton, Ceasar, est né à Middleton Place en 1793. Elle a dit que retourner à Middleton Place et rencontrer les descendants de ceux qui ont réduit ses ancêtres en esclavage était une expérience émouvante.

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«Je pouvais sentir la terre bouger sous mes pieds. J'ai senti qu'ils étaient là », a déclaré la mère de deux enfants de Southfield, Michigan. «Je pensais que j'aurais peur la première nuit, que j'aurais des cauchemars, mais j'ai dormi comme un bébé.

«Je rencontrais des gens et au début j'étais juste une personne noire en visite, mais après qu'ils savaient que j'étais un descendant, ils me serraient la main comme s'ils voulaient ressentir quelque chose.


«Cela me semblait si naturel», a-t-elle ajouté. «C'était comme si j'étais à la maison.»

Invités à la réunion en 2016. Photo par SWNS.

Elle a ajouté qu'il y avait eu des moments gênants pendant la réunion, mais au moment où elle a assisté à la troisième réunion en 2016, tous ses nerfs avaient disparu.

«Lors de la première réunion, personne ne savait quoi faire», a-t-elle déclaré. «Nous étions à bout de souffle. Les descendants des propriétaires d’esclaves devaient supporter cette douleur, mais ce n’était pas eux. Ils ne veulent pas le porter, mais ils le font.

«À la troisième réunion, nous nous sommes sentis comme:« Qu'est-ce que diable? »Nous nous étreignions», a poursuivi Morton. «Nous l'avons accepté comme une réunion de famille.»

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Lee Pringle, 54 ans, organisateur de festivals de musique, a également assisté aux réunions depuis que son arrière-arrière-grand-père, Isom Pringle, était esclave à Middleton Place.

Pringle est maintenant membre du conseil d'administration de Middleton Place où il aide la fondation à interpréter l'histoire de la plantation d'un point de vue afro-américain.

«C'est une chose magique», a déclaré Pringle à propos des retrouvailles. «Cela nous donne l'occasion tous les cinq ans de mettre les choses en échec.

Photo de groupe des retrouvailles en 2016. Photo sous licence SWNS.

«Les amitiés se sont développées et grâce aux médias sociaux, nous restons en contact», a-t-il ajouté. 'Nous avons le sens de la famille et nous nous appelons' cousinerie '.'

Jusqu'à présent, il y a eu plus de descendants de propriétaires d'esclaves que d'esclaves participant aux rassemblements - environ 60% d'Européens à 40% d'Afro-américains.

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«J’ai toujours été intrigué par l’interconnexion de l’histoire blanche et afro-américaine. Notre histoire est si imbriquée, même si elle est si moche que le pays a été construit sur le travail des esclaves - (mais) c'est un fait et vous ne pouvez pas vous en éloigner. ' dit Pringle. «Nous devons comprendre notre histoire pour comprendre pourquoi il y a une angoisse et un malaise lorsque vous commencez à penser à l'esclavage.»

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Anne Tinker, 74 ans, qui est une descendante directe de la famille Middleton, et a assisté aux trois réunions, a déclaré: «Lors de la première réunion, nous étions tous des étrangers et pas tout à fait à l'aise de savoir comment exprimer notre passé et notre avenir. . À la fin de la prochaine réunion, nous étions tous amis.

'Une des choses qui est bénéfique est que nous pouvons nous parler de race', a ajouté Tinker. «Nous pouvons reconnaître que l'esclavage était un mal, mais aussi ce que nous avons en commun et comment nous pouvons avancer pour améliorer les choses.»

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Tinker a naturellement des émotions contradictoires à propos de son ancêtre Arthur Middleton, un propriétaire d'esclaves immensément riche, car il était également l'un des 56 hommes qui ont signé la Déclaration d'indépendance en 1776.

«Je suis très fière qu'il ait signé la Déclaration d'indépendance et ces magnifiques jardins et maisons qu'il a laissés derrière», a-t-elle déclaré.

«Mais ce qui me rend triste, c’est que les contributions de la famille à l’histoire des États-Unis n’auraient jamais été possibles sans la contribution des Afro-Américains qui ont fourni la main-d’œuvre, soigné les enfants et partagé leurs connaissances sur la culture du riz. Les esclaves ont rendu possible la richesse de Middleton.

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«Je pense que la Middleton Place Foundation a joué un rôle de leadership très important en essayant d'améliorer la communication et l'échange d'idées», a-t-elle conclu. «Nous apprenons ce que nous pouvons faire aujourd'hui pour en faire un pays meilleur et un monde meilleur.»

La prochaine réunion est prévue pour 2021.

Rose Morton a écrit un livre, ' Les gardiens de notre famille », Sur la vie de ses ancêtres dans la plantation. L'histoire de l'esclavage et son impact au XXIe siècle à Middleton Place a également fait l'objet du documentaire de 2017 Beyond The Fields.

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