La chorale des sans-abri inspire le public du monde entier

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Ils étaient sans abri à Montréal, mais les chanteurs de l'Accueil Bonneau Choir (également connu sous le nom de Montreal Homeless Choir) ont captivé le public du monde entier - et ont changé leur vie.

Son répertoire - allant des Mamas et des Papas «California Dreamin» à «Ode à la joie» de Beethoven - a gagné des éloges et des cœurs non seulement au Québec, mais partout au Canada et dans le monde.


L’ensemble a pris Paris d’assaut en novembre 1998, gagnant le prestigieux journal français Le Figaro, qui louait la «ferveur» des chanteurs. Un autre critique également impressionné par une performance dans une église de Toronto l'hiver dernier, a commenté: «Nous avons applaudi, applaudi et ri, et à la fin, quand ils ont chanté« Auld Lang Syne », nous avons pleuré.'

JUSTE COMMENTEst-ce qu'un groupe de 22 hommes - la plupart sans expérience du chant, certains avec des problèmes de drogue et d'alcool, tous vivant de l'aide sociale ou de leur esprit - est-il venu porter le toast de Montréal, Toronto, Paris et New York?

La réponse courte est Pierre Anthian. Technicien dentaire par vocation, musicien de formation classique par vocation, Anthian est aussi un mormon qui pratique les principes de sa foi. Depuis l'âge de 12 ans, ce quadragénaire maigre, aux cheveux noirs et au sourire prêt, consacre une grande partie de son temps aux personnes défavorisées. Ses efforts de bénévolat l’ont conduit d’hôpitaux et de maisons pour personnes âgées du sud de la France, où il a grandi, à des auberges pour personnes démunies à Paris, où il vivait jeune.

En 1995, Anthian a immigré au Canada pour rejoindre son frère et sa sœur à Montréal. En quelques jours, il a établi un laboratoire de prothèses dentaires - et a trouvé un endroit pour continuer à servir les autres: l'Accueil Bonneau, un refuge sur le front de mer de Montréal qui fournit des repas aux hommes sans-abri.


Pendant un an, le jeune immigrant s'est contenté de servir les repas au refuge. «Ensuite,» dit-il, «j'ai décidé de réaliser mon idée.»

L'IDÉE'a été conçu lorsque Anthian était bénévole au plus grand refuge de Paris, la Mie de Pain, pour créer un chœur d'hommes sans-abri. «La musique est une partie importante de ma religion», dit Anthian, qui dirigeait autrefois une chorale d'église à Cannes. «La musique est bonne pour l'âme. J'espérais qu'une chorale pourrait fournir à ces hommes un moyen de gagner un peu d'argent et de gagner en confiance en eux et en dignité.


Anthian a lancé un appel aux membres de la chorale de la communauté de rue de Montréal. Les affiches et les brochures indiquaient que l’expérience musicale et le talent n’étaient pas nécessaires. Tout ce qu'il fallait, c'était que les membres potentiels se présentent à l'heure et sobres.

A l'heure fixée de la première répétition, trois hommes se sont présentés. «Mais le lendemain, sept sont arrivés et le lendemain, 12», se souvient Anthian. «À la sixième répétition, nous en avions plus de 20.» C'est ainsi qu'est né le Chœur de l'Accueil Bonneau.

Avec un répertoire préparé à la hâte de quatre chants de Noël, Anthian et sa collection hétéroclite de choristes, âgés de 19 à 68 ans, ont fait entendre leur voix dans la rue - ou sous eux: leurs débuts ont eu lieu le 17 décembre 1996, au Berri- Station de métro UQAM au centre-ville de Montréal, qui est devenue la salle de concert officieuse de la chorale.

LA RÉACTION PUBLIQUEa été immédiate - et positive. Enchantés, les navetteurs se séparèrent facilement de la monnaie. Au cours des deux premières heures seulement, la troupe a gagné 800 $. «L'argent est tombé dans le plafond au rythme de nos mélodies», se souvient Anthian en souriant. «Les gens riaient et pleuraient. C'était assez étonnant.


Tout au long de l'année suivante, le chœur a attiré un public local. Cependant, il a fallu une tragédie pour le propulser sous les feux de la rampe nationale et internationale. En juin 1998, une explosion de gaz à l'Accueil Bonneau a fait trois morts, 16 blessés et détruit l'abri. Choqués, les Montréalais ont répondu généreusement. En quelques mois, 2 millions de dollars ont été recueillis pour un nouveau bâtiment. La chorale a contribué en organisant plus d'une douzaine de concerts de collecte de fonds.

Encouragé par le succès de sa création, Anthian a lancé un plan audacieux pour emmener la chorale à Paris. «J'espérais que nous inspirerions les sans-abri là-bas à former leur propre chorale», dit Anthian. «J'ai aussi pensé que le voyage serait amusant pour tout le monde.»

Grâce à une planification minutieuse et à la bienveillance des autres, le chœur s'est produit à Paris cet automne. Heureusement, Anthian a vu ses espoirs se réaliser. Un petit groupe d'hommes parisiens sans domicile fixe a formé la Chorale de la Mie de Pain après avoir observé la chorale. Et les membres de Bonneau se sont beaucoup amusés. Un seul avait jamais été dans un avion. Et ils ont tous adoré Paris - les rues pavées, la tour Eiffel, se produisant à la résidence de l’ambassadeur canadien. Beaucoup ont été submergés par la courtoisie dont ils ont fait preuve. «Ils n’étaient pas habitués à cela», dit Anthian.

«Le choeur fait tomber les barrières.
Les passants comprennent que ces hommes s'efforcent de contribuer »

DANS UN HAUT PLAFONDsalle au troisième étage du nouveau refuge Bonneau, dans le Vieux-Port, les membres de la chorale se sont réunis pour leur répétition bimensuelle avec Anthian.

Après un échauffement, les chanteurs travaillent à travers une interprétation passionnante du «Thème de New York, New York», harmonisant encore et encore «le roi de la colline» et «ces chaussures de vagabond». C'est une chanson appropriée à pratiquer, étant donné que la semaine suivante, ils prendront un bus pour New York pour se produire dans des salles allant du hall des visiteurs de l'ONU au Lincoln Center.

Pendant une pause, Anthian, qui a réduit de moitié son horaire de travail pour répondre aux besoins créatifs et administratifs de la chorale, partage ses réflexions sur les hommes qui sont devenus ses amis. «Si les gens regardaient, ils découvriraient que bon nombre de ceux qui sont en marge de la société ne sont pas très différents des autres», dit-il. «Oui, boire et avoir des problèmes de drogue. Certains ont des problèmes juridiques. Mais ces difficultés sont souvent le résultat, et non la cause, de leurs tristes situations. Souvent, les hommes qui mendient ou dorment aux portes ont tout simplement été plus malchanceux que nous.

Certes, la chance a été rare pour le soliste Claude Lacroix, 60 ans. Un des rares membres de la chorale à avoir étudié la musique dans sa jeunesse, le Montréalais a servi dans l'armée de l'air et a par la suite travaillé comme commis comptable. À 50 ans, il avait une femme et une jeune fille qu'il adorait. «Et puis mon bébé s'est noyé dans une piscine», raconte Lacroix, le visage froissé devant le souvenir qui semble ne jamais le quitter. Profondément déprimé par la tragédie survenue il y a dix ans, il a vu son mariage s'effondrer et il a perdu son emploi. Ses ennuis furent aggravés par une retraite dans l'alcool et Lacroix se retrouva bientôt dans la rue.

La bonne fortune semble également être passée par LÃo Paradis, 47 ans, de Plessisville, au Québec. Au début des années 80, l'ébéniste a déménagé à Edmonton en plein essor avec sa femme et son enfant. «J'ai travaillé régulièrement jusqu'à ce que la récession éclate», se souvient-il. «Ensuite, on m'a montré la porte. De retour au Québec, Paradis, comme des milliers d’artisans d’alors, n’a pas pu trouver de travail. «Je me suis dit que quelqu'un devait avoir besoin de moi», dit Paradis, qui a divorcé depuis. «Mais maintenant, je ne pense pas. Les emplois vont à des hommes plus jeunes avec plus d'énergie et une formation plus récente.

Le malheur a également retrouvé Nicolas «Colas» Allaire, 66 ans, élevé dans un orphelinat de Montréal jusqu'à ce qu'il soit expulsé à 17 ans. Depuis, il vit une existence au corps-à-bouche. C’est un destin qu’il ne trouve pas surprenant. «Sans famille, amis ou éducation formelle, j’ai dérivé dans la vie», dit-il. «La chorale est mon premier travail.»

'LE CHOEURne résoudra pas le sans-abrisme », dit Anthian. Mais il pense que cela fait une différence pour les individus. «Les gens qui ont un logement et un travail ignorent souvent les sans-abri qu'ils croisent», note-t-il. «Ils sont mal à l'aise avec les personnes dont la vie semble manquer de but. Le chœur brise les barrières. Les passants comprennent que ces hommes s'efforcent de contribuer.

Selon Michelle Latraverse, une consultante en relations publiques basée à Paris qui a aidé à organiser les fiançailles françaises, la vue inhabituelle d'hommes sans-abri essayant de s'aider eux-mêmes était l'attrait de la chorale. «Les Parisiens sont habitués aux sans-abri», dit Latraverse. 'Mais ils ne sont pas habitués à ce que faisaient ces hommes.'

Il ne fait aucun doute que les personnes les plus profondément touchées sont les choristes eux-mêmes. Tous les membres en ont bénéficié financièrement: les dons sont répartis entre les participants. «Habituellement, il y en a assez pour les repas ou les produits de première nécessité», dit Anthian. Mais les avantages vont bien au-delà de l'argent. Les membres disent qu’ils ont acquis un sens de l’ordre et de la structure. Aujourd'hui, au lieu de vivre une existence nomade, tous sauf un reçoivent une aide sociale régulière, et tous sauf deux ont un logement permanent dans des chambres ou des appartements.

Il y a également un consensus sur le fait qu'ils ont maintenant la dignité. Michel Viau se souvient avoir été submergé par la «magnificence» des lits du Crowne Plaza Toronto Centre (qui les hébergeait gratuitement). Mais il se souvient aussi à quel point c'était agréable de partager les ascenseurs et les «bons matins» avec les voyageurs d'affaires.

«Cela m'a donné des amis, de l'espoir et la confiance nécessaire pour chercher du travail… J'ai signé avec une agence de services sociaux qui m'a fourni du travail temporaire
dans les hôpitaux et les maisons de retraite. »

Ronald Levesque, un homme de 46 ans au sourire timide, croit que la chorale lui a donné beaucoup de choses. Infirmier auxiliaire pendant 25 ans, il a été mis à pied il y a quatre ans et six mois plus tard, il s'est retrouvé sans abri. Se souvenant que lorsqu'il était petit garçon, les religieuses de son école suggéraient de chanter comme moyen de combattre la tristesse, Lévesque a sauté sur l'occasion pour rejoindre la chorale. «Cela m'a donné des amis, de l'espoir et la confiance nécessaire pour chercher du travail», dit LÃvesque. 'J'ai signé avec une agence de services sociaux qui m'a fourni du travail temporaire dans les hôpitaux et les maisons de retraite.'

Pourtant, tous les membres conviennent que le plus grand avantage de l'appartenance au groupe est l'opportunité de donner. Dit Lacroix: «Grâce à la chorale, je me sens bien de faire quelque chose pour les autres.»

«C’est difficile à décrire», ajoute Paradis, «mais quand je vois les gens sourire en écoutant, je ressens une grande joie. C'est une sorte de magie.'

Allaire, un favori parmi les choristes, acquiesce. «C’est merveilleux de savoir que vous touchez les autres. J'étais un homme triste. Mais la chorale m'a rendu heureux.

Une partie de l’attention d’Anthian est maintenant tournée vers l’avenir. Il y a une tournée en France, en Suisse et en Belgique à organiser, dit-il. Des plans sont en cours pour capitaliser sur la capacité éprouvée de la chorale à amasser des fonds pour des causes à Montréal et ailleurs. Et, espère-t-il, il y a plus de chorales de sans-abri à inspirer.

Souriant, Anthian dit qu'il a aussi un objectif à long terme. «Je rêve de réunir suffisamment d'argent pour constituer une caisse de retraite pour les membres de la chorale», dit-il. «Ne serait-ce pas merveilleux si nous pouvions donner à l'ancien Colas 1 000 $ par mois pour le reste de sa vie pour qu'il n'ait plus jamais à se soucier de savoir où dormir ou s'il mangerait? Ne serait-ce pas vraiment merveilleux? »

Utilisé avec la permission de Imperial Oil Review. Première édition - 1999 -
(photo Suzanne Langevin)

MISE À JOUR GNN-i

La chorale de l'Accueil Bonneau, formée en 1996, a cessé de chanter en juin 2003. Tant de membres, âgés de 19 à 67 ans, sont devenus stables et ont trouvé des emplois rémunérés que le groupe a été dissous après 1000 représentations.