La population de baleines à bosse rebondit après une quasi-extinction - de seulement 450 à plus de 25 000

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Les écologistes se réjouissent après que de nouvelles recherches ont montré que les baleines de l'Atlantique Sud ont rebondi après avoir été au bord de l'extinction.

La pression intense exercée par l'industrie de la chasse à la baleine au début des années 1900 a vu la population de baleines à bosse de l'ouest de l'Atlantique Sud diminuer à seulement 450 baleines, après qu'environ 25 000 des mammifères aient été chassés en 12 ans.


Des protections ont été mises en place dans les années 1960 après que des scientifiques du monde entier ont remarqué que les populations diminuaient. Au milieu des années 80, la Commission baleinière internationale a émis un moratoire sur toute pêche commerciale à la baleine, offrant de nouvelles garanties à la population en difficulté.

Une nouvelle étude co-écrite par Grant Adams, John Best et André Punt de l’École des sciences aquatiques et halieutiques de l’Université de Washington a révélé que la population de l’espèce (Megaptera novaeangliae) a rebondi à 25 000 personnes. Les chercheurs pensent que cette nouvelle estimation est maintenant proche des chiffres d'avant la chasse à la baleine.

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«Nous avons été agréablement surpris par le retour; Les études précédentes n’avaient pas laissé entendre que les baleines à bosse de cette région faisaient bien cela », a déclaré Best à Good News Network dans un courriel.


L'étude, publiée le mois dernier dans la revue Science ouverte de la Royal Society ,réfute une évaluation précédente menée par la Commission baleinière internationale entre 2006 et 2015 qui indiquait que la population ne s'était rétablie qu'à environ 30% de son nombre avant l'exploitation. Depuis que cette évaluation a été achevée, de nouvelles données ont été mises au jour, fournissant des informations plus précises sur les captures, la génétique et le cycle biologique.

Photo par Christopher Michel, licence CC

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«La prise en compte de la chasse à la baleine prémoderne et des taux de frappes et de pertes où les baleines ont été abattues ou harponnées mais se sont échappées et sont mortes plus tard, nous a fait comprendre que la population était plus productive que nous ne le pensions auparavant», a déclaré Adams, un étudiant au doctorat de l'UW qui a aidé à construire le nouveau modèle.

L'étude a incorporé des enregistrements détaillés de l'industrie de la chasse à la baleine au début de l'exploitation commerciale, tandis que les estimations actuelles de la population sont faites à partir d'une combinaison de relevés aériens et maritimes, ainsi que de techniques de modélisation avancées.

Les auteurs prévoient que le modèle construit pour cette étude peut également être utilisé pour déterminer plus en détail le rétablissement de la population d'autres espèces.

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«Nous croyons que la transparence de la science est importante», a déclaré Adams. «Le logiciel que nous avons écrit pour ce projet est accessible au public et tout le monde peut reproduire nos résultats.»

L’auteur principal Alex Zerbini de l’Institut conjoint pour l’étude de l’atmosphère et de l’océan de l’UW a souligné l’importance de fournir des évaluations démographiques sans biais, mais affirme que ces résultats sont une bonne nouvelle - un exemple de la façon dont une espèce en danger peut revenir d’une quasi-extinction.

«Les populations d'animaux sauvages peuvent se remettre de l'exploitation si une gestion appropriée est appliquée», dit Zerbini , qui a achevé ce travail au laboratoire des mammifères marins du NOAA Alaska Fisheries Science Center.

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L'étude examine également comment la renaissance des bosses à bosse de l'Atlantique Sud peut avoir des impacts à l'échelle de l'écosystème. Les baleines sont en concurrence avec d'autres prédateurs, comme les manchots et les phoques, pour le krill comme principale source de nourriture. Les populations de krill peuvent en outre être affectées par le réchauffement des eaux en raison des changements climatiques, ce qui comprime leur aire de répartition plus près des pôles.

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