La sciure réinventée en super éponge pour les déversements d'hydrocarbures

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La petite sciure de bois, les déchets qui sont parfois jetés sur les sols des garages pour absorber le pétrole déversé par les mécaniciens amateurs, pourraient recevoir un nouveau respect.


Des chercheurs du Laboratoire national du nord-ouest du Pacifique du Département de l’énergie ont modifié chimiquement la sciure de bois pour la rendre exceptionnellement attirante pour le pétrole et flottante - des caractéristiques parfaitement adaptées au nettoyage des déversements d’huile dans les eaux glacées et turbulentes de l’Arctique. Le matériau non toxique absorbe jusqu'à cinq fois son poids en huile et reste à flot pendant au moins quatre mois.

Contenir les déversements d’huile dans les eaux froides est particulièrement délicat, car des morceaux de glace flottants poussent l’huile sous la surface de l’eau, ce qui le rend difficile à collecter. Il en va de même pour les eaux agitées, dont les hautes vagues heurtées dispersent le pétrole.

L'équipe a cherché à développer un matériau respectueux de l'environnement et peu coûteux qui flotte malgré les eaux agitées ou glaciales et peut supporter le brûlage in situ. Ne voulant pas créer plus de pollution si les secouristes ne peuvent pas récupérer le matériel de nettoyage de l’huile, l’équipe de Bonheyo a envisagé d’autres ingrédients naturels comme les balles de riz et la silice. Mais ils ont finalement trouvé leur gagnant dans une fine poussière appelée farine de bois - un sous-produit du travail du bois souvent utilisé pour fabriquer des composites de bois.

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«La plupart des matériaux d’assainissement des hydrocarbures d’aujourd’hui sont conçus pour l’utilisation de l’eau chaude», a déclaré le microbiologiste de PNNL George Bonheyo, qui dirige le développement de la sciure modifiée du laboratoire des sciences marines de PNNL. «Mais alors que la glace recule dans la mer Arctique, les développeurs de combustibles fossiles se tournent vers le nord et nous avons besoin de nouvelles méthodes d'intervention en cas de déversement d'hydrocarbures qui fonctionnent bien dans des conditions extrêmes.

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Pour transformer la poussière en une vadrouille à huile assoiffée, les chercheurs fixent chimiquement des composants d'huile végétale sur la surface du matériau. Ces accessoires permettent au matériau modifié de saisir l'huile et d'éviter l'eau. Le produit final est une poudre blanchie légère et pelucheuse. L’équipe essaie également d’ajouter de minuscules microbes mangeurs d’huile - champignons et bactéries - à la surface de la poudre afin que toute matière résiduelle puisse naturellement décomposer l’huile au fil du temps.

L'application de la sciure modifiée est simple: saupoudrez une fine couche d'huile sur la surface de l'eau. Le matériau commence immédiatement à absorber l'huile, créant une nappe concentrée et solide qui reste à flot grâce à la nature flottante du matériau. Le matériau imbibé d'huile peut être brûlé ou récupéré.

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L'équipe utilise le laboratoire de simulation arctique unique de PNNL à Sequim, Washington pour évaluer le matériau dans les eaux glacées. L'installation est un conteneur d'expédition personnalisé qui se refroidit jusqu'à 5 degrés Fahrenheit, ce qui incite les chercheurs à enfiler des combinaisons de motoneige et des masques de ski pendant qu'ils travaillent. La neige fondante se forme à la surface de l'eau qui circule à l'intérieur d'un étang de chemin de roulement de 290 gallons placé à l'intérieur de l'espace de laboratoire extrêmement froid. De l'huile est renversée sur la surface de la gadoue, suivie d'une pincée de sciure modifiée. Des tests ont montré que la nature hydrofuge du matériau empêche la formation de glace dessus, lui permettant d'absorber l'huile et de rester à la surface.


Dans les mois à venir, PNNL évaluera plus en détail la sciure modifiée. Le matériau devra être testé et approuvé par plusieurs agences avant de pouvoir être utilisé lors de déversements d'hydrocarbures réels.

(REGARDERla vidéo ci-dessous)

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