La taille du patch Ocean Garbage est 'excessivement exagérée'

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océanSelon une analyse d'un scientifique de l'Oregon State University, les allégations dans les médias selon lesquelles une grande parcelle d'ordures dans l'océan Pacifique est «deux fois la taille du Texas» ont exagéré la taille réelle de deux cent mille pour cent. Si vous regardez la surface réelle du plastique lui-même, la quantité est en fait inférieure à 1% de la taille du Texas.

Les affirmations supplémentaires selon lesquelles les océans sont remplis de plus de plastique que de plancton et que le patch a décuplé chaque décennie depuis les années 1950 sont tout aussi trompeuses, a souligné Angelicque «Angel» White, professeur adjoint d'océanographie à l'Oregon State.

«Il ne fait aucun doute que la quantité de plastique dans les océans du monde est troublante, mais ce genre d’exagération mine la crédibilité des scientifiques», a déclaré White. «Il est tout simplement inexact d'affirmer que le plastique l'emporte sur le plancton, ou que nous avons observé une augmentation exponentielle du plastique.»


White a examiné la littérature publiée et a participé à l'une des rares expéditions visant uniquement à comprendre l'abondance des débris plastiques et l'impact associé du plastique sur les communautés microbiennes.

Elle dit que même si ce n’est pas anodin, la quantité totale de plastique ne représente qu’une petite fraction de ce qui a été rapporté et qu’elle n’augmente certainement pas. Elle a décrit la conclusion de l’étude comme «inattendue».

Selon White, une autre façon de voir les choses est de comparer la quantité de plastique trouvée à la quantité d'eau dans laquelle il a été trouvé. Si la surface de l'océan était équivalente à celle d'un terrain de football, la quantité de plastique récupérée ne s'étendrait même pas jusqu'à la ligne d'un pouce.
Des recherches récentes menées par des scientifiques de la Woods Hole Oceanographic Institution ont révélé que la quantité de plastique, du moins dans l'océan Atlantique, n'a pas augmenté depuis le milieu des années 1980 - malgré une production et une consommation accrues de matériaux en plastique, a-t-elle souligné.

L'hyperbole sur les patchs en plastique saturant les médias dérange White, qui dit qu'une telle exagération peut creuser un fossé entre le public et la communauté scientifique. Une affirmation récente selon laquelle la zone d'ordures est aussi profonde que le Golden Gate Bridge est haut est totalement infondée, a-t-elle déclaré.


White dit qu'il y a un intérêt croissant pour retirer le plastique de l'océan, mais que de tels efforts seront coûteux, inefficaces et pourraient avoir des conséquences imprévues. Il serait difficile, par exemple, de «conserver» et d'éliminer les particules de plastique des eaux océaniques sans éliminer par inadvertance le phytoplancton, le zooplancton et les petites créatures aquatiques vivant en surface, qui sont le cœur de l'océan.

La relation entre les microbes et le plastique est ce qui a attiré White et ses collègues de C-MORE à leur analyse en premier lieu. Au cours d'une récente expédition, ils ont découvert que les microbes photosynthétiques prospéraient sur de nombreuses particules de plastique, confirmant essentiellement que le plastique était un bien immobilier de premier choix pour certains microbes.


White a également noté que si le plastique peut être bénéfique pour certains organismes, il peut également être toxique lorsqu'il contient des PCB.

«D'une part, ces plastiques peuvent aider à éliminer les toxines de l'eau», a-t-elle déclaré. «D'un autre côté, ces mêmes particules chargées de toxines peuvent être ingérées par les poissons et les oiseaux de mer. Le plastique n'a clairement pas sa place dans l'océan. »

Entre autres conclusions, qui, selon White, devraient faire partie du dialogue public sur les déchets marins:

* Les calculs montrent que la quantité d'énergie qu'il faudrait pour retirer les plastiques de l'océan est environ 250 fois la masse du plastique lui-même;


* Il existe des zones de l'océan en grande partie non polluées par le plastique. Un récent chalut blanc effectué dans une section d'eau éloignée entre l'île de Pâques et le Chili n'a tiré aucun plastique.

«S'il y a un message à emporter, c'est que nous devrions considérer comme une bonne nouvelle que le 'garbage patch' ne semble pas être aussi mauvais que prévu», a déclaré White, «mais comme il serait extrêmement coûteux d'enlever le plastique, nous devons concentrer nos efforts sur la prévention, en premier lieu, d’empêcher davantage de déchets d’encrasser nos océans. »

L'expédition faisait partie de la recherche financée par la National Science Foundation par le biais de C-MORE, le Centre for Microbial Oceanography: Research and Education.