Chanson de l'une des baleines les plus rares de la planète enregistrée pour la première fois (ÉCOUTER)

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Pour la première fois de l'histoire, les chercheurs ont capturé un enregistrement audio de l'une des espèces de baleines les plus rares de la planète.

Contrairement à certains de leurs célèbres parents musicaux, les baleines noires sont connues pour limiter leurs vocalisations à des appels individuels plutôt qu'au phrasé à motifs qui chante. Cela a été bien documenté pour les baleines noires de l'Atlantique Sud et Nord.


Mais nouvelles découvertes suggèrent que la baleine la plus rare de toutes, la baleine noire de l'est du Pacifique Nord, se met à chanter.

«Au cours d’une étude de terrain estivale en 2010, nous avons commencé à entendre un étrange motif de sons», explique Jessica Crance, Marine Mammal Laboratory, Alaska Fisheries Science Center de la NOAA Fisheries. «Nous pensions qu’il s’agissait d’une baleine noire, mais nous n’avons pas obtenu de confirmation visuelle. Nous avons donc commencé à parcourir nos données à long terme à partir d'enregistreurs acoustiques amarrés et avons vu ces schémas répétitifs de coups de feu. Je pensais que ces motifs ressemblaient à une chanson. Nous les avons trouvés à maintes reprises, sur plusieurs années et sur plusieurs sites, et ils sont restés remarquablement cohérents pendant huit ans. »

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Les cris de coups de feu font partie du répertoire connu de la baleine noire, avec les appels ascendants, les cris et les gazouillis. Mais ils n'avaient jamais été entendus auparavant dans le cadre d'un schéma répété.


Alors que l’équipe de Crance soupçonnait que les chansons avaient été produites par une baleine noire, elle n’avait que les enregistrements acoustiques, sans confirmation visuelle, jusqu’à il y a deux étés.

«Nous avons entendu ces mêmes chansons lors d'une enquête estivale en 2017, et avons pu les localiser sur des baleines noires mâles», explique Crance. «Nous pouvons désormais affirmer définitivement qu’il s’agit de baleines noires, ce qui est tellement excitant parce que cela n’a encore été entendu dans aucune autre population de baleines noires.»


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«Pourquoi cette population de baleines noires chante-t-elle? Les autres populations chantent-elles également, et cela n’a tout simplement pas encore été documenté, ou est-ce que cela est propre à notre population? » demande Crance. «En travaillant dans la mer de Béring très reculée, dure et vaste, il sera très difficile d'obtenir les réponses. C'est l'un de nos plus grands défis - notre population compte moins de 30 baleines.

Crance suppose que ces chansons sont un affichage reproductif. «Nous avons des preuves directes du chant des baleines noires mâles, et nous pensons que cela peut être exclusif aux mâles, mais nous avons des données très limitées sur la voix des baleines noires femelles.»

Quant à savoir pourquoi les baleines noires du Pacifique Nord chantent, Crance émet l'hypothèse que leur rareté extrême leur donne des raisons de chanter.


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«Avec seulement 30 animaux, trouver un compagnon doit être difficile. Les baleines noires mâles seules ont tendance à tirer plus fréquemment que les femelles. Peut-être que le ratio masculin de 2: 1 dans le Pacifique Nord a conduit nos mâles à chanter pour attirer les femelles. Mais nous ne pourrons peut-être jamais le tester ou le savoir avec certitude. »

«Notre prochaine étape consistera à examiner l'évolution des chansons au fil du temps, et leur saisonnalité, pour déterminer si certaines chansons sont produites à des moments précis. Nous voulons également savoir si ces chansons contiennent des informations spécifiques à chaque individu », déclare Crance. «Il y a tellement de choses que j'aimerais savoir.»

Réimprimé de NOAA

(ECOUTEZà l'enregistrement historique ci-dessous)

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