Nous pourrions bientôt être en mesure d'alimenter nos smartphones avec des sacs en plastique à usage unique

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Au lieu de se retrouver dans une décharge, le plastique utilisé dans les sacs d'épicerie pourrait bientôt alimenter nos smartphones, selon une nouvelle étude.

Des scientifiques de l'Université Purdue ont développé une procédure qui convertit le plastique en copeaux de carbone que l'on trouve dans les batteries au lithium utilisées pour alimenter l'électronique portable, les jouets et les appareils médicaux.


La technique pourrait résoudre la crise du recyclage du plastique tout en stimulant simultanément la production de batteries au lithium, qui sont utilisées dans tout, des tronçonneuses aux voitures électriques avec un taux de croissance qui pourrait bientôt provoquer des pénuries ou des flambées de prix.

Les experts soupçonnent depuis longtemps que le polyéthylène dans les sacs en plastique pourrait être une source bon marché de carbone stockant l'énergie, mais leurs précédentes tentatives de conversion ont échoué ou ont nécessité des processus trop coûteux ou complexes.

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Selon une étude publiée dans ACS Omega par le Dr Vilas Pol, ingénieur chimiste à l'université de l'Indiana, le problème a été résolu avec une approche simple et plus efficace.


Pol et ses collègues disent avoir développé une méthode qui crée des puces de carbone qui peuvent être utilisées comme anodes, qui sont généralement faites de graphite et servent d'électrodes négatives utilisées dans ces batteries rechargeables.

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L'équipe a immergé des sacs en plastique en polyéthylène dans de l'acide sulfurique et les a scellés à l'intérieur d'un réacteur chimique. Cela a chauffé le plastique juste en dessous de la température de fusion d'environ 150 degrés centigrades.

Le Dr Pol a déclaré: «Ce traitement a provoqué l'ajout de groupes d'acide sulfonique afin que le plastique puisse être chauffé à une température beaucoup plus élevée sans se vaporiser en gaz dangereux.»

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Lorsqu'ils ont retiré le polyéthylène sulfoné du réacteur et l'ont chauffé dans un four sous atmosphère inerte, il est devenu du carbone pur. Les chercheurs ont ensuite broyé le carbone en une poudre noire et l'ont utilisé pour fabriquer des anodes de batterie au lithium.


«De nombreux sacs en plastique ne sont utilisés qu'une seule fois, puis jetés, finissant dans les décharges, les océans et ailleurs dans l'environnement, où ils peuvent mettre des centaines d'années à se décomposer», a déclaré Pol. «À l'échelle mondiale, environ 300 millions de tonnes de plastique ont été produites en 2013 pour répondre à la demande croissante.

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«Cette nouvelle approche d'upcycling élimine totalement les déchets de sacs plastiques de faible et haute densité en les convertissant en matériaux carbonés fonctionnels.»

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