Pourquoi les bénévoles sont récompensés par une vie plus longue, selon la science de la gentillesse

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Cet épisode de Science of Kindness est réimprimé avec permission de Envision Kindness .


Une fois par mois, je fais du bénévolat dans un centre de restauration pour aider à servir de la nourriture aux personnes dans le besoin. Malgré les nombreuses autres choses que je dois faire, j'ai vraiment hâte de rencontrer et de servir les clients, même si ce n'est que brièvement.

Bien que ma motivation commence par vouloir aider les autres et être reconnaissante de ce qu'on m'a donné, c'est la joie qui m'aide à revenir quand je suis très occupée. Je l'ai remarqué pour la première fois il y a quelque temps: à la fin de notre quart de travail, après le nettoyage de la cuisine et de la salle à manger, je ressentais une légèreté d'être; un sentiment de satisfaction et de reconnexion au but. Ça fait du bien.

Toutes les hachures a inventé l'expression pour ce sentiment comme «le high de l'aide»: le sentiment d'euphorie qui peut être ressenti peu après avoir aidé quelqu'un d'autre. Luks a défini deux phases - la première caractérisée par cette humeur exaltée et euphorique; le second par un sentiment de calme plus durable. Le plus grand effet (le plus élevé) a été observé en aidant les étrangers.

Il y a quelques années, alors que je recherchais comment la gentillesse affectait la santé, j'ai appris que le bénévolat était associé à un risque de mourir nettement plus faible. Selon l'étude, la diminution des taux de mortalité variait entre 20 et 60% environ.


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Pour la perspective, c'est énorme Après l'introduction de la filtration et de la chloration de l'eau au début du 20e siècle comme moyen de fournir de l'eau potable aux masses, les taux de mortalité dus à l'eau contaminée ont seulement baissé d'environ 15 à 20% .


Les observations sur le volontariat proviennent d'études épidémiologiques qui suivent diverses populations au fil du temps. Ils sont notoirement complexes en raison de la façon dont les gens vivent beaucoup de ce qu'on appelle des «variables confondantes» - différentes choses qui se produisent en même temps. Par exemple, les gens se marient ou divorcent, obtiennent ou perdent un emploi, peuvent arrêter de fumer, peut-être mieux manger et faire de l'exercice. Avec des variables scientifiques comme celles-ci, il peut être difficile de trier les causes et les effets. Autrement dit, peut-être que les personnes qui font du bénévolat vivent plus longtemps simplement parce qu'elles sont en meilleure santé et capables de faire du bénévolat. Ou peut-être qu’ils ont les ressources financières (pas besoin de travailler deux emplois) pour leur donner plus de temps pour faire du bénévolat.

Cependant, comme les scientifiques peuvent essayer de s'adapter à ces différents événements de la vie, les études indiquent généralement que les effets du bénévolat subsistent après ces ajustements avec une cohérence raisonnable. Les suivre au fil du temps soutient également cette idée - que le volontariat réduit la mort. Une étude européenne récente et d'envergure a révélé que les scores de santé autodéclarés étaient significativement meilleurs chez les volontaires que chez les non-volontaires - la différence des scores équivalente à environ 5 ans de vieillissement .

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Comment le bénévolat pourrait-il réduire le risque de décès? Il y a plusieurs facteurs en jeu. Le premier, et probablement le plus important, est la diminution des symptômes de stress et une humeur élevée. Plusieurs études ont fourni des preuves que le bénévolat est bon pour la dépression , le bien-être et le réseautage social, entre autres effets - ce qui est tout à fait conforme aux observations de Luks et à ma propre expérience microcosmique. Deuxièmement, les personnes qui font régulièrement du bénévolat font également plus d'efforts pour prendre soin d'eux-mêmes , comme en témoignent les visites chez leur médecin pour des soins de santé préventifs.


Enfin, les personnes qui font du bénévolat peuvent être plus actives physiquement, comme on l'a vu dans le Baltimore Experience Corps Trial, une étude sur les effets du bénévolat chez les personnes âgées. Dans cette étude , les femmes (mais pas les hommes) avaient une augmentation significative de la marche chaque jour par rapport à celles qui ne faisaient pas de bénévolat.

Pour essayer de lier cela, le bénévolat exerce probablement ses effets positifs sur la santé en reliant les gens aux autres et à une activité qu'ils trouvent significative. Atteindre un lien, un but et un sens est essentiel pour atténuer les facteurs de stress de la vie, en particulier la solitude. Étant donné que le stress est une cause majeure de maladie, en particulier les maladies cardiaques, la capacité d'étancher le besoin de connexion, de but et de sens peut entraîner des changements salutaires pour les gens . Et quand il y a un but et que nous sommes connectés aux autres, nous prenons soin de nous-mêmes.

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La plupart ont entendu la sagesse ancienne selon laquelle le don profite davantage au donateur qu'au récepteur. Un extrait des Proverbes parle à ce point en disant: «Un homme généreux prospérera, celui qui rafraîchit les autres sera lui-même régénéré. Si nous considérons cela uniquement dans une perspective matérialiste, le concept est difficile à comprendre. Mais si nous la regardons d'un point de vue spirituel et maintenant biologique, cela a tout à fait un sens. Il y a encore de nombreuses années, nos prédécesseurs ont compris ce point sans techniques scientifiques modernes.

À propos de 25% de la population américaine bénévoles - alors que pensez-vous qu'il se passerait si nous pouvions augmenter ce nombre encore?

Si vous ne pouvez pas faire de bénévolat pour le moment mais que vous voulez toujours ressentir ce bon sentiment, essayez de regarder les images de gentillesse, de compassion et d'amour sur le Site Envision Kindness - parce que nous savons maintenant que même de simples images de gentillesse peuvent inspirer des sensations similaires de «highs aidants» euphoriques.

Vous souhaitez en savoir plus sur la science de la gentillesse et son rôle dans votre vie? Visite EnvisionKindness.org pour apprendre plus.

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